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远古巨兽史前巨蟒

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  据外国媒体报道,一个国际研究小组根据哥伦比亚北部出土的蛇类骨架化石推测,5500万年前生活在南美洲热带地区的一种巨蛇可能是研究者已知蛇类中最长的物种。研究人员将这条巨蛇命名为Titanoboa cerrejonensis。Titanoboa cerrejonensis巨蟒在近6000万年前也从地球上消失。这种史前巨蟒是现代水蟒和大蟒蛇的祖先,重达1吨,体长45英尺(约合14米),远比现存世界上最大的蟒蛇更大、更长。由于体型庞大,在古生物学家从哥伦比亚的露天煤矿中挖出其骨骼时,还以为发现了大鳄鱼。

远古巨兽史前巨蟒

  Titanoboa版本的巨蟒在2009年2月出版的《自然》杂志上初次亮相。这个庞然大物不仅对当今蛇类的研究至关重要,还对科学家了解地球气候变化有很大帮助:如何在平均温度达86华氏度和93华氏度之间的环境下生存,相比之下,那里的温度已经变为82华氏度。或许,地球以后的温度会达到那么高的水平。如果真是那样的话,我们最需要担心的应该是Titanoboa巨蟒的回归。

  在不少科幻恐怖片中,都会出现一些特别巨大的食肉动物,其中以巨蟒和巨鳄最为吓人。美国研究人员表示,这些科幻片中的超级食肉动物并非胡编乱造,它们曾经出现在远古时代的热带雨林中。研究人员还利用计算机重现了距今6000万年的史前巨蟒,它们体长超过10 m,体重和一辆轿车相当。

  在距今6500万年前,地球遭遇了迄今不明原因的灾难,恐龙家族全部灭绝。然而,并非所有生物都在这场灾难中消失,不然就不会有如今依然生机勃勃的地球生物圈了。在恐龙灭绝之后,残存的一些动物物种失去了恐龙的威胁和竞争,一度进化得十分巨大。在500万年的时间内,一种史前巨蟒就进化成地球历史上最大的蛇类。这种蛇被命名为“泰坦巨蟒”,大概在6000万年前完成进化,生活在食物丰盛的热带雨林中

 发现“泰坦巨蟒”化石的是美国史密森尼亚研究所的研究人员,发现地是中美洲哥伦比亚的一个露天煤矿。他们并没有发现完整的“泰坦巨蟒”的骨架化石,只是发现了一块脊椎化石。研究人员根据这块化石的特征推断它属于巨蟒,而且体形特别巨大。研究人员认为,不大可能挖掘到巨蟒的头颅化石,因为蛇类的头颅骨骼过于脆弱,通常无法保存完整。研究人员根据“泰坦巨蟒”的化石,制作了它的原尺寸仿真模型,放置在史密森尼亚研究所的博物馆里展出,它吸引了人们的关注目光。

  研究人员认为,新挖掘到的化石具有十分重要的研究价值。因为科学界一度很迷惑,不知道恐龙灭绝之后是什么动物在地球上称霸。而新发现的化石是世界上第一块恐龙时代之后的巨型陆地动物化石,填补了进化史上的一个空白。此前,有科学家在多处发现远古巨鳄的化石,那些巨鳄是恐龙时代之后的水中霸主。在“泰坦巨蟒”化石被发现之前,一些科幻小说家已经猜测到恐龙时代之后会出现巨蟒。比如,科幻影片《狂蟒之灾》中就出现了比已有蟒蛇大得多的巨蟒,影片中那些藏匿在热带雨林中的巨蟒被认为是史前巨蟒的后代。

  计算机模拟和复原的结果显示,成年“泰坦巨蟒”的体长可达15m,体重可达1.2t。现今一般蟒蛇的体长不过4~5m,体重100kg左右。现今体形最大的,是生活在亚马孙雨林中的网纹蟒。它们的体长虽然也能达10m,但体重最多只有470kg,要比“泰坦巨蟒”轻得多,也要比“泰坦巨蟒”细得多。为何“泰坦巨蟒”能长那么大?这是因为它们没有天敌,当时热带雨林中的食物又特别丰盛。尽管体形大如恐龙,但它们在雨林中游走的灵活度一点不亚于如今的蟒蛇,甚至比它们更灵活。

  “泰坦巨蟒”的进食方式与现代蟒蛇一样,也是采用囫囵吞下,然后慢慢消化的方式。而且“泰坦巨蟒”的进食更为豪放,按照它们的体形,它们可以吞食当时陆地上的任何动物,而且吸力很强,吞咽速度很快。与“泰坦巨蟒”生活在同一时代的还有其他巨型动物,其中强有力的竞争者是巨鳄。好在巨蟒主要生活在陆地上,巨鳄主要生活在水中,它们捕食的交叉区域较小,发生矛盾和争斗的时候不多。研究人员推测,“泰坦巨蟒”很霸道,有时会到水中和巨鳄抢食;而巨鳄则不大上岸,即使不巧在岸边遭遇“泰坦巨蟒”,它们也要避让三分。

  令人遗憾的是,“泰坦巨蟒”“统治”地球的时间要比恐龙短得多,大概只有1000万年。也就是说,在距今5000万年前,它们就从地球上消失了。这些巨蟒为何这么快就退出了进化历史的舞台?研究人员推测,可能是当时急剧变化的气候“谋杀”了巨蟒。当时的地球越来越热,体形过于庞大的巨蟒难以适应炎热的气候,因为在炎热的天气里,它们的能量流失过快,而且更容易遭受疾病的困扰。

科学家复原史前巨蟒:15米长 可吞鳄鱼

远古巨兽史前巨蟒

远古巨兽史前巨蟒

在古代挪威神话中有这样一个故事,雷神索尔和巨人海米亚在大海上航行,寻找巨蛇,这条巨蛇极其庞大,它的身躯可以环绕整个地球。索尔用牛角做诱饵让巨蛇吞下,然后徒手制服了这条巨兽。

  但就在这条巨蛇马上就要被拖到船边时,海米亚却因为太过紧张而割断了绳索,让巨蛇逃走了。

超级伪装

  蟒蛇潜伏在浅水或沼泽地,可持续屏住呼吸45分钟

  这个故事听上去有些让人后背发凉。但在6000万年前的地球上,在今天属于哥伦比亚的一大片沼泽林地之中却的确潜伏着一种巨大的蛇类:泰坦巨蟒,它是迄今人类所知体型最为庞大的蛇类。这种巨蟒体长超过50英尺(约合15米),体重超过2500磅(约合1100公斤),相当于绿水蚺平均体重的10倍以上,而绿水蚺是今天横行沼泽的巨蛇。

  泰坦巨蟒的体型实在太过巨大,实际上它已经对陆地生物体型在不违背物理定律情况下的极限可能性构成了挑战。你、我、家里的猫、羚羊、以及所有的生物的体型生长都受到地球引力的制约。蓝鲸之所以体型可以达到如此巨大,那是因为海水中提供的浮力帮助它克服重力的影响,如果它到岸上,立即就会被自己的体重活活压死。

  科学家们据此推定,这种古代巨蟒也必定采取了类似的策略。美国印第安纳大学的脊椎古生物学家大卫·波利表示:“这种巨蟒的体型太过巨大,它们必定要将大量的时间用于在水中度过。我们之所以会得到这一结论,是综合了它们的化石出土区域的地质学特征,以及它们的巨大体型这一事实。这样大的体型在陆地上将非常艰难。”

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