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与地球“同龄”“小晶体”

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与地球“同龄”“小晶体”

  图为在澳大利亚发现的锆石晶体。

  看点

  瓦利教授发现的这颗“小晶体”印证了所谓的“冷地球理论”,并足以证明地球在形成之后的1亿年内就已经开始冷却形成地壳。从锆石晶体内所测量到的氧元素可以推断,当时的地表很有可能已经存在液态水,这也意味着早期地球的温度已经低到可以维持海洋乃至生命的存在,不排除在43亿年以前地球上已经存在微生物的可能性。

  全球顶尖学术期刊——《自然·地球科学》杂志前不久发表的一篇论文,证实了在澳大利亚被发现的锆石晶体已有43.74亿年历史,乃是迄今为止地球上已发现的最古老的物体,而且几乎与地球“同龄”。这个成果是由美、澳、加以及波多黎各等不同国家、不同学科领域专家所组成的团队经过多年锲而不舍的努力发现的。

  2001年,澳大利亚西澳州首府珀斯以北800公里,美国威斯康星大学的地球科学专家约翰·瓦利教授在位于雅克山的某牧羊场发现了一块岩石,并从岩石中提取到了极其微小的锆石晶体。这块晶体犹如沙粒般大小,长约200~400微米左右,该长度仅仅相当于两根成人头发丝的直径。十几年过去了,这颗“小沙粒”一直静静地躺在威斯康星大学麦迪逊校区的实验室里,并未引起关注。然而,瓦利教授及其科学小组却从未放弃对这颗“小沙粒”的研究。

  为了能准确测算出这块锆石晶体的“实际年龄”,瓦利教授的团队颇费了一番周折。刚开始,他们采用了国际上较为通行的“放射性元素衰变测年法”对晶体样品中的铀含量进行分析。由于具有放射性的铀将会以一定的速度衰变成铅,因此可以根据样本里的铀转变成铅的比率,从而来确定样本的年龄。不过,也有专家指出,在铀转变成铅的过程中,其释放的阿尔法粒子可能会破坏到晶体中原有的铅原子,导致其发生位移,因而运用该方法测试将会导致数据误差。

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